El carbón es para mucha gente una parte indispensable de la diversión de la barbacoa en verano.

¿Pero hay realmente otros usos para el carbón? ¿Y cómo se obtiene el carbón?

Carbón después del proceso de pirólisis: 90% de carbono puro.

El carbón, como su nombre lo indica, está hecho de madera. No todos los tipos de madera son igualmente adecuados para la producción de carbón. Hoy, como en el pasado, la madera de haya, que es muy utilizada en nuestro país, se utiliza principalmente para el carbón vegetal.

Construcción de una pila de carbón tradicional.

Desde la Edad de Hierro, hace unos 3000 años, hasta el siglo XX, el carbón se producía con un quemador de carbón. El carbonero fue responsable de la construcción y operación de un llamado hito. Es una especie de estufa hemisférica en la que tiene lugar la transformación de la leña en carbón negro rico en energía. Se necesita una enorme habilidad y experiencia para construir tal pila. Primero se apila la madera de haya, luego se cubre con capas de hierba, musgo y arcilla, de modo que la pila es prácticamente hermética. Sin embargo, se necesita una cantidad de oxígeno del aire controlada con precisión para quemar la madera de la pila. Este oxígeno entra en la pila a través de los conductos de ventilación o poros (diminutas aberturas en la arcilla).

Entonces el quemador de carbón enciende la pila. Durante varios días o semanas, la madera del interior se humedece, por lo que se elimina toda la humedad de la madera. En el gran calor, las reacciones químicas tienen lugar en la madera. Esto también produce gas, que se quema y se escapa con el humo del horno de carbón. Por eso el carbón es tan ligero. Cuando más tarde se quema en la barbacoa, sólo se producen brasas y no llamas, porque el carbón ya no contiene gases combustibles que puedan formar llamas.

El proceso de carbonización puede llevar varias semanas, dependiendo del tamaño del hito. El carbonero se queda con la pila durante todo el tiempo y observa el proceso. Esto asegura que pueda reaccionar en caso de emergencia (por ejemplo, si la pila corre el riesgo de quemarse de forma incontrolada). Uno puede imaginar que el carbonero no ha dormido mucho durante este tiempo… Cuando el carbón sale del montón, el humo blanco ya no es puro, sino negro y gris, el carbonero sabe que el carbón está listo.

¿Se sigue produciendo carbón vegetal de esta manera hoy en día?

La profesión de carbonero está casi extinta hoy en día. Sólo hay unas pocas personas en Suiza que todavía dominan este antiguo oficio. Sin embargo, el carbón se sigue produciendo hoy en día, y el principio sigue siendo el mismo. Sin embargo, el carbón se produce ahora en cantidades mucho mayores y de forma industrial, es decir, en grandes fábricas. Los enormes hornos que se necesitan para esto también se llaman «pilas» o «pilas de carbón».

¿Es posible hacer otras cosas con el carbón que no sean asar a la parrilla?

En el pasado, el carbón vegetal se utilizaba en todos los lugares donde se requerían temperaturas extremadamente altas con un mínimo desarrollo de llama. Este era el caso cuando se fundía hierro y otros metales, o cuando un herrero tenía que calentar su material a una temperatura al rojo vivo, por ejemplo para hacer una herradura de caballo que encajara perfectamente.

Hoy en día el carbón ha sido reemplazado en muchos lugares por combustibles fósiles como el petróleo o el carbón de una mina de carbón. Sin embargo, el carbón sigue siendo necesario para la producción de metales endurecidos y, por supuesto, para calentar adecuadamente nuestra barbacoa o chimenea.

¿De dónde viene toda la madera usada para hacer carbón?

El carbón se puede comprar en bolsas grandes en el supermercado. A menudo procede de países lejanos de América Latina. Los costos de procesamiento, los costos de compra y los costos de transporte extremadamente bajos hacen que se pueda ofrecer muy barato en este país. Sin embargo, no se puede descartar que se hayan talado árboles de bosques primitivos para este carbón o que provenga de plantaciones que se establecieron en antiguas tierras de bosques tropicales.

Sin embargo, algunas grandes cadenas de supermercados también ofrecen el llamado carbón certificado por el FSC. Se produce bajo condiciones estrictas y suele proceder de Ucrania, Polonia o Alemania.

En resumen, puede decirse que el antiguo oficio de la producción de carbón del carbonero en una pila de carbón ya no tiene lugar a gran escala. Sin embargo, el proceso real no se ha extinguido y el proceso químico sigue siendo el mismo. Incluso hoy en día hay todavía algunas personas en Suiza que han dominado el fascinante y largo oficio original de la fabricación de carbón. Varias veces al año hay manifestaciones en diferentes bosques.