La madera es el tejido sólido de los árboles y arbustos. Sus principales componentes son la celulosa, la hemicelulosa y la lignina.

Tablero de madera con ramas

La madera es probablemente la materia prima más importante en la historia de la humanidad y es imposible imaginar nuestra vida cotidiana sin ella: desde el papel y el lápiz hasta la guitarra y la construcción de puentes y edificios ya que necesitamos madera en todas partes.

Por madera nos referimos al tejido endurecido de las plantas. Estos son principalmente troncos, ramas y ramitas de árboles o arbustos. La madera se forma en una fina capa directamente bajo la corteza de los árboles. Dependiendo de la estación, las células de madera recién formadas varían en tamaño y tienen un color ligeramente diferente. Esto da como resultado los característicos anillos anuales. Si los cuentas, puedes determinar la edad de un árbol.

La madera contiene cadenas de «azúcar»

Casi la mitad de la madera está hecha de una sustancia llamada celulosa. La celulosa forma la estructura básica de un árbol. Se compone de largas cadenas de moléculas de azúcar llamadas glucosa. Son los mismos azúcares que componen el almidón (por ejemplo, la fécula de patata). Sin embargo, el vínculo químico entre los azúcares es diferente en la celulosa y el almidón. Los humanos no pueden digerir la celulosa, pero las vacas sí. La celulosa se encuentra en las paredes celulares de las células vegetales, incluyendo el pasto.

El resto de la madera consiste en hemicelulosa y lignina. Estas dos sustancias actúan como material de relleno y de apoyo. Las hemicelulosas son también cadenas de azúcar. Sin embargo, consisten en muchas moléculas de azúcar diferentes, no sólo de glucosa. También son mucho más cortos y por lo tanto menos sólidos. La lignina le da a la madera su dureza

La lignina es el componente que le da a la madera fuerza. Químicamente hablando, la lignina se compone de muchos bloques de construcción diferentes, por ejemplo, los fenoles en forma de anillo. La lignina está incorporada en las paredes celulares de las plantas y proporciona la «lignificación» de la célula. Llena el espacio hueco en las paredes celulares y une componentes vegetales como la celulosa y la hemicelulosa. Sin lignina, no sería posible que las plantas crecieran muchos metros de altura. La interacción de los tres materiales de construcción determina las propiedades mecánicas de la madera y por lo tanto determina cuán flexible y resistente es el material. Dado que la madera tiene una estructura ligeramente diferente en cada especie de árbol, los diferentes tipos de madera se pueden distinguir por su estructura. Estas diferencias también son responsables del hecho de que las maderas individuales tienen propiedades características y son más o menos adecuadas para ciertas aplicaciones.