Las plantas que viven en el desierto están expuestas a condiciones difíciles. Dado que la mayoría de los desiertos son muy calurosos y rara vez llueve, las plantas del desierto deben ser capaces de hacer frente a temperaturas muy altas y largos períodos secos. Esto hace que la supervivencia en el desierto sea difícil. Sólo unas pocas plantas que se han adaptado especialmente a estas condiciones pueden crecer allí. Hay diferentes estrategias para que las plantas sobrevivan en este ambiente.

Las adaptaciones especiales permiten a las plantas crecer y sobrevivir en el desierto.

Absorción y almacenamiento de agua

Las plantas del desierto han descubierto cómo llegar al agua a pesar de la larga estación seca.

La planta de Welwitschie tiene raíces extremadamente largas que llegan hasta el agua subterránea.

Raíces inteligentes

Algunas plantas pueden dejar que sus raíces crezcan tan profundamente en el suelo que lleguen a las aguas subterráneas. Esta es agua que siempre está presente en las profundidades de la tierra, aunque no haya llovido durante mucho tiempo. Debido a sus largas raíces, estas plantas pueden absorber el agua de la profundidad y no se secan. Un ejemplo es la famosa planta Welwitschie, que se encuentra en el desierto de Namibia. Tiene una gran raíz primaria que llega hasta las profundidades del suelo y le ayuda a sobrevivir en este entorno seco.

Las raíces de la acacia paraguas pueden crecer hasta 40 m de largo.

Otras plantas pueden almacenar agua en hojas gruesas o en sus tallos. Tales plantas se llaman suculentas. Sus hojas y tallos son mucho más gruesos que los de las plantas que crecen en nuestro país. Los cactus son suculentas muy conocidas, que pueden almacenar agua en sus tallos. Han transformado sus hojas en espinas para protegerse.

Los cactus almacenan el agua en el maletero. Sus espinas son hojas transformadas.

Una especie de planta que puede almacenar agua en las hojas y el tronco y que también forma raíces profundas es el árbol de Josué, que se encuentra en el desierto de Mojave, en el oeste de los Estados Unidos. Este árbol se adapta a la falta de agua de diferentes maneras. Es tan conocido que incluso un parque nacional recibió su nombre, el «Parque Nacional del Árbol de Josué» en California!

El árbol de Josué está especialmente bien adaptado. Almacena agua en las hojas y el tronco y también tiene largas raíces.

Evitar el tiempo de secado

Algunas plantas pueden evitar por completo la estación seca sobreviviendo bajo tierra. La parte verde de la planta que vemos por encima del suelo es sólo una parte de la planta entera. Bajo tierra, la planta tiene muchas raíces y otros órganos que le permiten sobrevivir sin formar parte de la planta por encima del suelo. Otras plantas producen semillas que se entierran en el suelo y sobreviven bajo la tierra durante la estación seca. Tan pronto como empieza a llover, estas semillas germinan y las plantas empiezan a crecer.

La rosa de Jericó se seca cuando el agua es escasa y sigue creciendo cuando llega la siguiente lluvia.

Otras plantas del desierto

Algunas plantas que no pueden sobrevivir bajo el suelo pueden secarse sobre la tierra. Pierden toda su agua y se marchitan. Si olvidamos regar una planta de interior y se marchita, se muere. Pero las plantas del desierto son especiales porque pueden seguir creciendo normalmente tan pronto como obtienen agua de nuevo. Estas plantas se llaman «plantas de resurrección» porque pueden volver a levantarse después de haberse secado. Un ejemplo de este tipo de planta es la Rosa de Jericó, que se puede encontrar en muchos desiertos. Durante la sequía esta planta se enrolla y se seca completamente. Cuando comienza la temporada de lluvias, puede desarrollarse de nuevo y seguir creciendo. Tan extraordinario como el desierto es tan especial como las plantas que viven allí. A pesar de las condiciones extremas, hay plantas que han logrado hacerse un hueco en el desierto.