Las Ranas

La rana es un anfibio del orden de los anuros

La rana: Una pequeña introducción

A continuación veremos un breve resumen sobre las ranas dentro del mundo de los anfibios. Después ampliaremos la información.

Características

Las ranas son pequeños animales de piel suave y lisa, aunque hay ciertas especies que tienen la piel rugosa. Tienen dientes muy pequeños en la parte de arriba de la mandíbula. También poseen unas patas traseras de gran tamaño respecto a las delanteras y les permiten dar saltos. Su nado es habilidoso debido a la forma de sus dedos. El oído de la rana es excepcional y les permite controlar el entorno para prever posibles ataques o identificar posibles presas.

Este anuro es un animal tranquilo y solitario. Esto se debe a que es un animal de sangre fría, capaz de igualar su temperatura corporal al medio en el que se encuentre.

Alimentación

Has de saber que la rana es un animal casi exclusivamente insectívoro. Se alimentan de moscas, mosquitos, gusanos, mariposas, libélulas, algunos peces pequeños o incluso en ocasiones, las especies de mayor tamaño son capaces de devorar pequeños mamíferos como los ratones. Esto es solo un apartado del menú.

Respiración

Las ranas tienen pulmones estos arrollados mediante procesos de metamorfosis y podríamos denominar su respiración cómo bombeo bucal es decir infla su garganta y extrae aire a través de la nariz de tal modo que utiliza dicha garganta como pulmón.

¿Cómo es la piel de la rana?

La piel de este anfibio contiene un vastísimo número de vasos sanguíneos. Es capaz de drenar oxígeno de la propia agua gracias a la permeabilidad de su piel. Cuando se encuentran dentro del agua cierran los huecos de la nariz mediante válvulas y consigue introducir el oxígeno en el torrente sanguíneo con la piel.

¿Cuánto viven las ranas?

Aproximadamente las ranas viven unos 10 o 12 años. Al igual que ocurre con muchos otros animales la cría en cautividad alarga su esperanza de vida pues despejamos de la ecuación posibles depredaciones, enfermedades, hongos, etc.

Hay que tener en cuenta, como a menudo decimos, que todos estos datos difieren mucho entre unas especies y otras.

Ranas domésticas

Hay muchas especies de ranas que son utilizadas como mascotas. Pero hay que tener en cuenta que no podemos comparar a los anfibios con las mascotas más convencionales. La rana no es capaz de mostrar cariño o respeto hacia nuestra persona.

Es importante que nunca compres anfibios que no han sido criados en cautividad. Infórmate siempre de su procedencia en el caso que vayas a comprar una rana, sapo, tritón, etc.

La rana en profundidad y los anuros en general.

Las ranas se utilizan como herramientas de enseñanza desde la escuela primaria hasta la universidad. Una de las primeras lecciones de biología que muchos niños reciben es a través de la crianza de las larvas, conocidas como renacuajos, en clase de ciencias. Los estudiantes se familiarizan con la anatomía y la embriología de las ranas en los cursos de biología. La gente en varias partes del mundo come ancas de rana, y algunos tipos de sapos se utilizan en el control de insectos.

Algunos indígenas sudamericanos utilizan las secreciones venenosas de algunos tipos de ranas como flechas y dardos venenosos y ahora los bioquímicos están estudiando los posibles usos médicos de los componentes del veneno. El biólogo interesado en la evolución encuentra una amplia gama de problemas interesantes y a menudo desconcertantes en el estudio de las ranas, como el declive relativamente repentino de muchas especies de ranas desde finales del siglo XX.

El nombre de rana se aplica comúnmente a aquellas formas con patas largas, piel lisa y cubiertas de moco. El nombre de sapo se aplica de manera tan desigual que un miembro de una familia puede ser llamado sapo y un miembro estrechamente relacionado, rana. Los miembros familiares de la familia Bufonidae pueden ser distinguidos como «sapos verdaderos». Hay aproximadamente 5.400 especies de anuros vivos.

Características generales

Aunque todas las ranas son fácilmente reconocibles, existen grandes variedades de tamaños y de modificaciones estructurales. Muchas ranas son animales diminutos; quizás la más pequeña es la Psilofryne didactyla brasileña, cuyos adultos miden 9,8 mm (0,4 pulgadas) o menos de longitud corporal (con las patas metidas), mientras que la rana Goliat de África Occidental, Conraua goliath, tiene una longitud corporal de casi 300 mm (12 pulgadas). Muchos anuros tienen pieles suaves y húmedas. Los sapos del género Bufo son conocidos como anfibios «verrugosos», la piel es altamente glandular y está cubierta de tubérculos (nódulos pequeños y redondos).

Las ranas de muchas otras familias tienen pieles ásperas y tuberculosas, generalmente una adaptación para la vida en los ambientes menos húmedos. El extremo opuesto se encuentra en las pequeñas ranas arbóreas de la familia tropical americana Centrolenidae, en las que la piel de la parte inferior es delgada y transparente, y el corazón y las vísceras pueden verse a través de la piel.

En la mayoría de las especies, el intercambio gaseoso cutáneo (es decir, la respiración a través de la piel) complementa el oxígeno ingerido por los pulmones; sin embargo, la Barbourula kalimantanensis sin pulmones de Borneo obtiene todo su oxígeno a través de su piel.

La mayoría de las ranas se mueven saltando. Las largas y poderosas extremidades traseras se enderezan rápidamente desde la posición de agachamiento, impulsando a la rana a través del aire. Muchas ranas arbóreas -especialmente los miembros de las familias Hylidae, Rhacophoridae, Centrolenidae y otras  tienen discos adhesivos en las puntas de los dedos de las manos y de los pies y saltan de rama en rama o de hoja en hoja (ver rana de árbol).

Las familias Bufonidae, Rhinophrynidae y Microhylidae, así como algunas especies madrugadoras de otras familias, tienen extremidades posteriores relativamente cortas y avanzan mediante una serie de lúpulos cortos. Algunos bufónidos caminan en lugar de saltar. Los miembros altamente modificados de la subfamilia del hilio Phyllomedusinae tienen dígitos opuestos en las manos y los pies y caminan lentamente a lo largo de las ramas, agarrando deliberadamente la rama a la manera de pequeños lémures.

Muchos tipos de ranas tienen membranas entre los dedos de las manos y de los pies; en las especies acuáticas, las membranas de los pies ayudan a nadar. El extremo de esta especialización se observa en la familia acuática Pipidae. Los miembros de esa familia normalmente nunca salen del agua. En regiones de la Tierra sometidas a largos períodos secos, las ranas deben buscar refugio para evitar la desecación; tienen adaptaciones estructurales y de comportamiento para conservar el agua.

Aunque muchas ranas son de colores poco impresionantes, algunas especies están marcadas de forma brillante. Los colores más comunes son el marrón, el gris, el verde y el amarillo. Las ranas de color uniforme son la excepción y no la regla.

El rastro de una rana puede parecer evidente cuando se observa fuera de su hábitat natural, pero por lo general está oculta en su entorno.

Distribución y abundancia

Debido a sus adaptaciones morfológicas y fisiológicas, las ranas son capaces de habitar la mayoría de las regiones del mundo, excepto las masas de tierra extremadamente frías en las altas latitudes y algunas islas oceánicas que han sido incapaces de colonizar debido a las barreras proporcionadas por el agua salada. Las ranas viven en regiones desérticas por debajo del nivel del mar y en áreas montañosas hasta elevaciones por encima de los 4.560 metros (15.000 pies).

Algunos miembros del género Rana viven al norte del Círculo Polar Ártico. Aunque están ampliamente distribuidas en la Tierra, las ranas son más diversas y abundantes en los trópicos, y cinco o seis de las 28 familias están restringidas a los trópicos. En la mayoría de las zonas templadas del mundo, el número de especies de ranas en una misma localidad suele ser inferior a 10, pero en los trópicos, especialmente en los bosques tropicales, el número de especies es mucho mayor. En una localidad de la cuenca alta del Amazonas en el este de Ecuador, se conocen 83 especies, aproximadamente el mismo número que se conoce para todos los Estados Unidos.

En un ambiente complejo como el de la selva tropical, el gran número de especies de ranas dividen los recursos ambientales de diversas maneras. En los trópicos húmedos, las ranas pueden estar activas durante todo el año, pero muchas especies son estacionales en su actividad reproductiva. Se utilizan varios tipos de lugares y diferentes estaciones para la procreación y la puesta de huevos; tal separación temporal y espacial evita la competencia.

Las ranas se alimentan principalmente de insectos y otros invertebrados, y la abundancia de alimentos en los bosques tropicales probablemente no impone restricciones competitivas en este aspecto de los recursos ambientales. Algunas especies grandes comen vertebrados, incluyendo pequeños roedores y otros anfibios.

Reproducción y comportamiento reproductivo

El comportamiento reproductivo es uno de los atributos más distintivos del Anuro en general. Debido a que los huevos sólo pueden desarrollarse bajo condiciones de humedad, la mayoría de las ranas colocan sus huevos en masas de agua dulce. Muchas especies se congregan en grandes cantidades en estanques temporales para temporadas de reproducción cortas. Otros se reproducen a lo largo de los arroyos de montaña donde viven durante todo el año.

En esta última especie y en las que se reproducen en tierra, no hay una gran concentración de individuos reproductores en un mismo lugar. En todos los casos, la llamada de apareamiento producida por el macho atrae a las hembras al sitio de reproducción. Se ha observado en el campo y en el laboratorio que las hembras pueden diferenciar entre las llamadas de apareamiento de su propia especie y las de otras especies. En un sitio de reproducción comunal, como un estanque, pantano o arroyo, las diferencias en los sitios de llamada específicos de los machos ayudan a las ranas a mantener sus identidades.

Las diferencias en las llamadas o cantos de apareamiento, sin embargo, constituyen el principal mecanismo de aislamiento que impide la hibridación de especies estrechamente relacionadas que viven en la misma área y se reproducen al mismo tiempo y en el mismo lugar. Las ranas tienen cuerdas vocales bastante simples, en la mayoría de las especies un par de aberturas en el piso de la boca que se abren en una bolsa vocal.

El aire es forzado desde los pulmones a través de las cuerdas vocales, haciéndolas vibrar y produciendo así el sonido de un tono y pulsación específico. El aire pasa a la bolsa vocal, la cual, cuando se infla, actúa como una cámara de resonancia enfatizando la misma frecuencia o uno de sus armónicos. De esta manera, diferentes tipos de ranas producen diferentes cantos.

La agresividad en las ranas

La mayoría de las ranas se consideran animales tranquilos y serenos, pero observaciones recientes han demostrado que algunas especies exhiben comportamientos agresivos, especialmente en época de cría. Los sapos machos (Lithobates catesbeianus) y las ranas verdes (Rana clamitans) defienden sus territorios contra la intrusión de otros machos pateándolos, golpeándolos y mordiéndolos.

El Hylid de Sudamérica, Hyla faber, tiene una larga y afilada columna vertebral en el pulgar con la que los machos se hieren unos a otros cuando luchan. El pequeño centroamericano Dendrobates pumilio llama desde las hojas de plantas herbáceas. La intrusión en el territorio de un macho llamado por otro resulta en un combate de lucha que termina sólo después de que un macho ha sido arrojado de la hoja.

Los machos de la dendrobatida centroamericana Colostethus inguinalis tienen sitios de llamada en rocas en arroyos. La intrusión de otro varón hace que el residente haga una llamada territorial y, si el intruso no se va, el residente lo acusa, tratando de apartarlo de la roca. Las hembras de Venezuela llamadas C. trinitatus luchan en defensa de territorios en los lechos de arroyos.

Las hembras localizan a los machos que cantan. Una vez que el macho agarra a la hembra en un abrazo copulatorio llamado amplexo, ella selecciona el sitio para depositar los huevos. En las ranas más primitivas (las familias Ascaphidae, Leiopelmatidae, Bombinatoridae, y Discoglossidae y los mesobatrachians), el macho agarra a la hembra desde arriba y alrededor de la cintura (amplexo inguinal), mientras que en las ranas más avanzadas (neobatrachians) la posición se desplaza anteriormente hacia las axilas (amplexo axilar). Esta última posición aproxima la cloaca del par ampléctico y, presumiblemente, garantiza una fertilización más eficaz.

Puesta de huevos y eclosión

La mayoría de las ranas depositan sus huevos en agua tranquila en forma de grumos, películas de superficie, cuerdas o huevos individuales. Los huevos pueden estar libremente suspendidos en el agua o adheridos a palos o vegetación sumergida. Algunas ranas ponen sus huevos en arroyos, que se caracterizan por estar firmemente adheridos a los lados de los sotaventos o a la parte inferior de las rocas, donde los huevos no están sujetos a la corriente.

Las grandes ranas de estanque del género Rana y los sapos del género Bufo aparentemente producen más huevos que cualquier otro anurano. Se han estimado más de 10.000 huevos en una nidada de la rana toro norteamericana, L. catesbeianus. El hábito de esparcir los huevos como una película en la superficie del agua aparentemente es una adaptación para la oviposición en pozas temporales poco profundas y permite que los huevos se desarrollen en la parte más altamente oxigenada de la piscina. Este tipo de deposición de huevos es característico de varios grupos de ranas arbóreas, de la familia Hylidae, en el trópico americano, una de las cuales, Smilisca baudinii, es conocida por poner más de 3.000 huevos. Las ranas que se reproducen en los arroyos de montaña en cascada ponen muchos menos huevos, generalmente no más de 200.

La fertilización de las ranas

El problema de la fertilización de los óvulos en agua que fluye rápidamente ha sido superado por varias modificaciones. Algunos hálidos que se reproducen en corrientes tienen tubos cloacales largos para que el semen pueda ser dirigido hacia los óvulos a medida que emergen. Algunos otros tienen testículos enormes, que aparentemente producen grandes cantidades de esperma, lo que ayuda a asegurar la fertilización. Los machos de la rana de cola norteamericana, Ascaphus truei, tienen una extensión de la cloaca que funciona como un órgano copulatorio (la «cola») para introducir esperma en la cloaca de la hembra.

Los machos de al menos tres especies sudamericanas de Hyla construyen nidos similares a cuencas, de 25 a 30 cm (10 a 12 pulgadas) de ancho y de 2 a 5 cm (1 a 2 pulgadas) de profundidad, en el lodo de las riberas de los ríos. El agua se filtra en la cuenca, proporcionando un medio para los huevos y las crías. La llamada, apareamiento y oviposición tienen lugar en el nido, y los renacuajos experimentan su desarrollo en el nido.
Algunas ranas bufonoides en Leptodactylidae y ranas ranoides en Ranidae y otras familias construyen nidos de espuma.

Los leptodáctilos pequeños, parecidos a sapos del género Physalaemus, se reproducen en piscinas pequeñas y poco profundas.

El ámplexo es axilar, y la pareja flota en el agua; mientras la hembra exuda los huevos, el macho emite semen y patea vigorosamente con sus patas traseras. El resultado es una mezcla espumosa de agua, aire, huevos y semen, que flota en el agua. Este nido meringuelike es cerca de 7.5 a 10 cm (3 a 4 pulgadas) de diámetro y cerca de 5 cm (2 pulgadas) de profundidad. Las superficies exteriores expuestas al aire se endurecen y forman una corteza que cubre el interior húmedo en el que los huevos se distribuyen aleatoriamente. Al eclosionar, los renacuajos se retuercen a través de la espuma en descomposición hacia el agua.

De renacuajo a adulto

Muchas ranas tienen un estadio larval acuático (renacuajo). Después de un período de crecimiento, el renacuajo sufre una metamorfosis, en la que se pierde la cola y aparecen las extremidades. Estos son sólo dos de los cambios más obvios que se producen. Los renacuajos tienen un esqueleto cartilaginoso, una piel fina no glandular y un intestino en espiral largo; carecen de mandíbulas, pulmones y párpados.

Entre los primeros cambios que se producen está la aparición de las yemas de las extremidades posteriores, que crecen y se convierten en extremidades posteriores diferenciadas, completas con dedos de los pies, membranas y tubérculos (nódulos pequeños y redondos). Mucho más tarde las extremidades anteriores emergen a través de la piel (cubierta de branquias), y la cola comienza a encogerse, siendo absorbida por el cuerpo.

La boca del renacuajo comienza a cambiar; a medida que los dientes córneos (proyecciones en forma de dientes) y las papilas, si están presentes, desaparecen, las mandíbulas y los dientes verdaderos se desarrollan. Se desarrollan los párpados y se forman glándulas mucosas en la piel. La columna vertebral y los huesos de las extremidades se osifican, y el sistema digestivo del adulto se diferencia a medida que el intestino en espiral largo se encoge en el intestino corto, de paredes gruesas y doblado del adulto.

El cómo y dónde se producen los cambios de larva a adulto es muy variado, un aspecto fascinante del estudio de las ranas. Las diferencias en los modos de vida reflejan condiciones ambientales variadas. En varias líneas evolutivas de las ranas, existe una fuerte propensión a reproducirse lejos del agua.

Los renacuajos criados en estanques se caracterizan por tener cuerpos bastante grandes y aletas caudal (cola) profundas, que en algunos casos tienen una extensión terminal, al igual que los conocidos peces cola de espada (Xiphophorus). La boca es relativamente pequeña, ya sea en el extremo del hocico o en la parte inferior, y generalmente contiene dentículos bastante débiles. Estos renacuajos nadan fácilmente en el agua tranquila y se alimentan de vegetación adherida y flotante, incluyendo algas. En contraste, los renacuajos de los arroyos tienen cuerpos más pequeños, largas colas musculosas y aletas caudales poco profundas.

La boca es relativamente grande y generalmente contiene muchas filas de dentículos fuertes. En renacuajos de arroyos altamente modificados, la boca es ventricular y modificada como un succionador oral, con el cual el renacuajo se anclará a las piedras en el arroyo. Estos renacuajos se mueven lentamente a través de las piedras, rozando la capa de bacterias y algas a medida que se mueven.

La mayoría de los renacuajos terminan su desarrollo en dos o tres meses, pero hay notables excepciones. Los renacuajos del género Scaphiopus se desarrollan en pozas de lluvia temporales en partes áridas de Norteamérica, donde es imperativo que los renacuajos completen su desarrollo antes de que las pozas se sequen. Algunos renacuajos de Scaphiopus se metamorfosean aproximadamente dos semanas después de eclosionar. En la parte norte de su área de distribución en Norteamérica, los renacuajos de la rana toro L. catesbeianus necesitan tres años para desarrollarse.

Algunas ranas arbóreas de la familia Hylidae depositan sus huevos en agua que se ha acumulado en partes de los árboles. Varias especies tropicales de Hyla ponen sus huevos en el agua mantenida en las bases superpuestas de las hojas de las bromelias epifitas altas en los árboles. Sus renacuajos, que son delgados con largas y musculosas colas, se desarrollan en pequeñas cantidades de agua a gran altura sobre el suelo. El hilio mexicano, Anotheca spinosa, pone sus huevos en bromelias o en cavidades llenas de agua en los árboles. Los renacuajos pequeños, como los de Hyla, se alimentan de larvas de insectos acuáticos, como los mosquitos, pero los renacuajos más grandes de Anotheca aparentemente se alimentan sólo de los huevos de ranas.

La colocación de los huevos en la vegetación sobre el agua; este patrón ocurre en algunos hálidos arbóreos, racofóridos, ránidos y todas las especies de la familia Centrolenidae. H. ebraccata, una pequeña rana de árbol centroamericana, deposita sus huevos en una sola capa en las superficies superiores de las hojas horizontales, a sólo unas pocas pulgadas sobre el estanque.

Al eclosionar, los renacuajos se retuercen en el borde de la hoja y caen al agua. El H. thorectes mexicano suspende de 10 a 14 huevos en helechos que cuelgan de arroyos de montaña en cascada. Los hálidos de la filomedusina en los trópicos americanos suspenden las nidadas de huevos de las hojas o tallos por encima de los estanques.

Los machos llaman a las hembras desde los árboles; una vez que una hembra ha sido atraída y se produce el amplexo, el macho plácidamente se cuelga en la parte posterior de la hembra mientras desciende al estanque y absorbe el agua. Luego se sube a un árbol, selecciona un sitio de oviposición y deposita los huevos hasta que se agota el suministro de agua. De nuevo desciende al estanque y repite la representación en un lugar diferente hasta que se deposita todo el complemento de huevos. Al eclosionar, los renacuajos caen en el estanque de abajo.

La mayoría de las ranas arbóreas de la familia Centrolenidae tienen menos de 2,5 cm (1 pulgada) de largo.

Los machos llaman a las hembras desde las hojas de árboles o arbustos sobre arroyos de montaña en cascada en los trópicos americanos. Los individuos regresan a la misma hoja noche tras noche.

Las hembras atraídas se sujetan a la hoja y allí se depositan los huevos inmediatamente. Un macho muy exitoso puede tener tres o cuatro nidadas de huevos en su hoja, cada una de las cuales consiste de sólo unas dos docenas de huevos. Al eclosionar, los renacuajos caen en el lecho del arroyo; si un renacuajo cae sobre una piedra, se voltea vigorosamente hasta caer al agua, donde se esconde en la grava suelta del fondo del arroyo.

Te puede interesar: