La extinción global de alnfibio

El anfibio y su  «lucha por la supervivencia».

Los anfibios del mundo están en crisis; las poblaciones de la mayoría de las 6.200 especies de ranas, sapos, salamandras, tritones y caimanes del mundo están en declive y una de cada tres especies de anfibios está en peligro de extinción. Varias especies se han extinguido en los últimos 20 años.

¿Cuál puede ser la causa? …

La causa de esta situación desastrosa es la misma de siempre: el crecimiento de la población humana y el destructivo impacto ecológico que inevitablemente resulta de esta. Los hábitats naturales se destruyen y degradan a medida que se despejan para la construcción de viviendas, la agricultura y la industria. Los hábitats que quedan son contaminados y el cambio climático altera los entornos naturales, convirtiéndolos a menudo en territorios muy hostiles.

Chytridiomycosis: La muerte fúngica.

Para los anfibios, existe una amenaza adicional. Un hongo muy letal, llamado chytridiomycosis, se ha propagado rápidamente a todas partes del mundo. Esto invade la delicada piel de los anfibios y es mortal para muchas especies. La rana dorada ha perdido la mayor parte de su hábitat natural por el desarrollo humano y sus últimas poblaciones han sido sacudidas por una quitridiomicosis que se extiende  por América Central.

Las disminuciones de los anfibios no son en absoluto únicas; cabe mencionar una famosa teoría que nos habla de cómo el planeta Tierra está entrando en lo que se ha llamado la sexta extinción masiva en su larga historia. Las plantas y los animales en todo el mundo están disminuyendo rápidamente en número y muchas se están extinguiendo. En Gran Bretaña, por ejemplo, estamos siendo testigos de una dramática desaparición de insectos, sobre todo entre las mariposas.

La disminución del de anfibios anfibios frente a otros animales

Sin embargo, los anfibios están disminuyendo más rápidamente que otros grupos de vertebrados, como los mamíferos, las aves y los reptiles. Existen dos razones principales por las que los anfibios son más sensibles a los cambios ambientales que otros animales, lo que los convierte en indicadores importantes de las amenazas ambientales que pueden afectar a todo tipo de vida silvestre.

Primero, los anfibios viven parte de sus vidas en la tierra, parte en el agua, y por lo tanto son sensibles a cualquier cosa que afecte adversamente a cualquier tipo de hábitat. En Gran Bretaña, los esfuerzos de conservación se han centrado principalmente en los estanques en los que se crían las ranas, los sapos y los tritones, pero es igualmente importante conservar el hábitat terrestre en el que estos animales pasan la mayor parte de su vida. Cada vez está más claro que los anfibios vagan bastante lejos de sus estanques de cría, hasta por lo menos 1000m en sapos, lo que significa que los anfibios requieren áreas más extensas de hábitat terrestre de lo que se pensaba anteriormente.

En segundo lugar, los anfibios, en todas sus etapas de vida, carecen de una capa protectora externa. Sus huevos no tienen cáscara y, como larvas y como adultos, su piel es delgada y húmeda. Esto hace que los anfibios sean muy vulnerables a una variedad de amenazas ambientales. La falta de cáscara alrededor de sus huevos significa que se ven más expuesto por la radiación ultravioleta, lo que daña sus cromosomas y hace que se desarrollen anormalmente. La piel de sus larvas permite que cualquier contaminante transmitido por el agua entre en sus cuerpos.

La rana dorada panameña, es sólo una de las muchas especies que ya no sobreviven en su hábitat natural.

rana dorada

El problema con los químicos…

Las larvas de los anfibios son muy sensibles a los productos químicos agrícolas, como pesticidas, herbicidas y fertilizantes, que, si no los matan, a menudo frenan su crecimiento. Un herbicida muy utilizado, la atrazina, interrumpe el desarrollo reproductivo de los anfibios, haciendo que los machos desarrollen características femeninas. Los anfibios adultos usan su piel delgada para el intercambio de gases para respirar, haciéndolos susceptibles a la radiación, a los contaminantes químicos y al hongo que crece en su piel.

Los anfibios-herbicida

La crisis de los anfibios se hizo evidente por primera vez a finales de la década de 1980, cuando los biólogos comenzaron a darse cuenta de que muchos anfibios que habían sido abundantes ya no existían. De particular preocupación fueron las desapariciones de anfibios de los parques nacionales, reservas naturales y otras localidades donde no había destrucción de hábitats y donde, supuestamente, la biodiversidad está protegida.

Claramente, algo estaba sucediendo en el medio ambiente que era dañino para los anfibios y que no fue prevenido por la simple protección del hábitat. El sapo dorado, que alguna vez fue habitante de la Reserva Biológica Bosque Nuboso de Monteverde, en Costa Rica, no ha sido visto desde 1989. Varias otras especies de ranas han desaparecido de esta reserva, en gran parte como resultado de los cambios en su clima que ha hecho que el bosque sea más seco, aunque la quitridiomicosis también les ha afectado.

El impacto de la quidiomicosis, o  se hizo evidente por primera vez en América Central, donde una epidemia se ha ido extendiendo de norte a sur, y en el este de Australia, donde se ha desplazado de sur a norte. Desde entonces, se ha detectado en muchas partes del mundo, incluyendo Europa, Norteamérica y Sudamérica. En todas las regiones, tiene un efecto devastador en algunas especies, pero no parece tener efectos adversos en otras.

La quidiomicosis también ocurre en África, donde no parece afectar seriamente a muchas especies, lo que apoya la hipótesis de que la enfermedad puede haberse originado en África.

La investigación de todas las posibles causas

En los últimos 20 años, se ha llevado a cabo una gran cantidad de investigaciones sobre las causas de la disminución de los anfibios. Además de la pérdida de hábitat y las enfermedades, éstas incluyen: el cambio climático que ha alterado los patrones de precipitación; el aumento de la radiación ultravioleta resultante de la reducción del ozono en la atmósfera de la Tierra; la contaminación de los hábitats de los anfibios, en particular por agroquímicos como pesticidas, herbicidas y fertilizantes; y la sobreexplotación de los anfibios para la producción de alimentos y el comercio de mascotas.

Algunos de estos factores afectan adversamente a los anfibios adultos, pero la mayoría son particularmente dañinos para sus larvas (llamados renacuajos en ranas y sapos). Estos son particularmente susceptibles a cualquier degradación en su hábitat de agua dulce. Los renacuajos son indicadores de un grave deterioro de los hábitats de agua dulce de todo el mundo; se estima que la biodiversidad en los hábitats de agua dulce ha disminuido en todo el mundo en un 50% en los últimos 20 años.

Los anfibios en Estados Unidos

Los factores que afectan adversamente a los anfibios interactúan de manera compleja. Por ejemplo, en el noroeste de los EE.UU. se han reducido los niveles de agua en los estanques de cría de anfibios durante la primavera. Esto obliga a las ranas y salamandras a poner sus huevos en aguas muy poco profundas, exponiéndolas a niveles anormalmente altos de radiación ultravioleta generada por el sol. Esto daña a los huevos y embriones directamente, causando que se desarrollen anormalmente, e indirectamente, haciéndolos más susceptibles a las enfermedades micóticas.

Gran Bretaña como indicador anfibio

La disminución de los anfibios es más dramática en las regiones tropicales del mundo, donde la diversidad de los anfibios es mayor y el desarrollo económico humano es más rápido. Gran Bretaña, sin embargo, está experimentando declives de anfibios que reflejan lo que está sucediendo en el resto del mundo. Las ranas, sapos y tritones británicos solían prosperar en un paisaje dedicado en gran medida a la agricultura que contenía numerosos estanques pequeños donde podían reproducirse y abundantes setos y bosques en los que podían vivir en tierra.

La desaparición de los anfibios en los últimos años

Sin embargo, desde la Segunda Guerra Mundial, la modernización de la agricultura ha significado la destrucción de setos y el relleno de estanques; en algunas zonas rurales de Gran Bretaña, más del 90% de los estanques han sido destruidos en los últimos 50 años. Algunos anfibios nativos prosperan en estanques de los jardines y se cree que la mayoría de las ranas comunes ahora viven en jardines en lugar de sus hábitats naturales.

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Una amenaza importante para los anfibios en países desarrollados como Gran Bretaña es el tráfico por carretera, que mata a un gran número de animales cuando migran a sus lugares de cría en primavera. Se ha estimado que un sapo común sólo tiene una posibilidad entre diez de cruzar con vida una autopista muy transitada. Se cree que esta es una de las causas de la reciente disminución del número de sapos comunes en el sureste de Inglaterra. En varios lugares, esta amenaza es contrarrestada por grupos de personas que recogen sapos en las carreteras por la noche y los llevan a un lugar seguro.

Los anfibios británicos también pueden estar amenazados por la quidiomicosis, que recientemente se ha introducido accidentalmente en el sur de Inglaterra con ranas toro americanas. Además de ser portadoras de enfermedades no deseadas, las ranas toro representan una amenaza para los anfibios nativos británicos; son depredadores voraces y sus renacuajos compiten con las especies nativas por su alimento.

Conclusión final

El anfiibo es un animal que vive oculto, ya sea bajo tierra o escondido en la vegetación y saliendo sólo de noche. Sólo durante un breve período, en primavera la gente se da cuenta de su presencia. Esto puede explicar el hecho de que, hasta hace poco, la gente no haya sido consciente de su rápido declive. A escala mundial, este declive no sólo aumenta la alarma sobre el deterioro de los hábitats naturales, sino que también señala un problema creciente para la salud humana.

Los anfibios dependen para su supervivencia de un abundante suministro de agua dulce libre de contaminantes químicos y microbios dañinos, al igual que las personas. El crecimiento de la población humana y el cambio climático se están combinando para crear una situación en la que una gran y creciente proporción de la población humana se ve privada de acceso a agua limpia y suficiente. El rápido declive de los anfibios del mundo es una advertencia de que este precioso recurso natural se encuentra gravemente amenazado.

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La supervivencia del anfibio
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